The American Egypt

on film, sisal and the Revolution in Yucatán 1915-1924
A MOVIE BY JESSE LERNER
with
Nelsy Marisela Ku Chay
Bartolomé Canché Uitz
and
Luis Gómez Ruz
and music by Ricardo Palmarín, Guty Cárdenas and Easley Blackwood

(complete credits)

Unlike familiar mainstream documentaries in which titles and an omniscient narrator tell us what to think about the images, Jesse Lerner’s films create disparities between image and spoken text that encourage the viewer’s active participation. While he focuses on the history of Mexico’s Yucatan Peninsula — which attempted to secede in the 19th century, had a socialist government briefly early in the 20th,  and was host to a 1916 feminist congress — Lerner also implicitly makes connections  to globalization: the Yucatan economy, historically based on the export of sisal fiber to the U.S., was devastated when the price of sisal collapsed.

Combining shots of the area today, reenactments, archival footage, and a variety of texts — including the 1909 travel book describing the Yucatan in exotic terms that gives the film its title — Lerner creates a thought-provoking pastiche that doesn’t shy away from exploring cross-cultural connections. As we learn that slavery was an essential part of the sisal economy, we see a patriotic march in the U.S. followed by a KKK rally, suggesting linkages whose ultimate lesson is that each of us is implicated in the fate of our fellow humans.

57 min

Fred Camper

El Egipto americano

por Jesse Lerner

con Nelsy Ku Chay, Bartolomé Canché y Luis Gómez Ruz
premio documental, Quinta Jornada de Cortometraje, Cineteca Nacional, México, D. F.
57 min., 16mm B/N y colores, 2001

“El Egipto americano” rescata la corta vida del primer gobierno socialista de América: la Revolución Mexicana en la Península de Yucatán, de 1915 a 1924. En el estudio de la historia mexicana, Yucatán deberá ser considerado aparte; los intentos de separarse en el s. XIX sugieren que Yucatán, como Texas y California, fue solo nominalmente parte de los Estados Unidos Mexicanos. Hasta mediados del s. XX, ni carreteras ni ferrocarriles comunicaban a la península con el resto del país. Los lazos con los Estados Unidos y el caribe fueron mas fuertes que los que lo conectaron al resto de la nación. Los dos gobiernos autoritarios y la dependencia en el monocultivo de henequén, habían convertido a la parte de México mas olvidada en la región mas rica. La Revolución llegó tarde a la península, pero tomó un camino más radical, con algunas similitudes a los primeros años de la Unión Soviética. Bajo el gobierno de Salvador Alvarado, Yucatán fue anfitrión del primer congreso feminista de México (1916). En un momento en que las mujeres de otras partes de México no podían votar, Yucatán elige mujeres delegadas favoreciendo el avance de una radical agenda feminista. También fue en Yucatán que Carlos Martínez dirigió el primer largometraje de ficción de la República. Esta película ya no existe debido a que el clima cálido y húmedo de Mérida no se presta a la preservación de materiales de archivo, pero “El Egipto americano” incorpora una reconstrucción de ésta, basada en reseñas de la época, una película dentro de la película. Mezclando reconstrucciones, materiales encontrados, paisajes y un sin número de vividas fuentes primarias, “El Egipto americano” explora los incidentes en la naciente historia de la globalización a través de los lazos entre la revolución social, el cine mudo y el movimiento del sufragio.

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